Une créature de 18 millions d’années découverte au Pérou n’était pas plus grosse qu’un hamster

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Cela contribue à combler une lacune dans le dossier de l’évolution des singes

source : newstrotteur.fr

Une équipe de scientifiques péruviens et américains a découvert les restes du plus petit singe fossile jamais découverts datant de 18 millions d’années.

Une dent fossilisée trouvée dans la jungle amazonienne au Pérou a été identifiée comme appartenant à une nouvelle espèce de singe minuscule pas plus lourd qu’un hamster.

Le spécimen est important car il contribue à combler un fossé de 15 millions d’années dans les archives fossiles des singes du Nouveau Monde, selon une équipe dirigée par l’Université Duke et l’Université nationale de Piura au Pérou.

Le nouveau fossile a été mis au jour sur une rive exposée le long du Río Alto Madre de Dios, dans le sud-est du Pérou. Les chercheurs y ont déterré des morceaux de grès et de gravier, les ont mis dans des sacs et les ont transportés pour les faire tremper dans de l’eau, puis passés à travers des tamis pour filtrer les dents fossilisées, les mâchoires et les fragments d’os enfouis à l’intérieur.

L’équipe a fouillé dans quelque 2 000 livres de sédiments contenant des centaines de fossiles de rongeurs, chauves-souris et autres animaux avant de découvrir la dent de singe solitaire.

« Les fossiles de primates sont aussi rares que les dents de poule », a déclaré le premier auteur, Richard Kay, professeur d’anthropologie de l’évolution à Duke, qui effectue des recherches paléontologiques en Amérique du Sud depuis près de quatre décennies.

Une seule molaire supérieure, le spécimen était juste « le double de la taille de la tête d’une épingle » et « pourrait tomber à travers un écran de fenêtre », a déclaré Kay.

Les paléontologues peuvent en apprendre beaucoup sur les dents de singe, en particulier les molaires. Sur la base de la taille et de la forme relatives de la dent, les chercheurs pensent que l’animal a probablement mangé des fruits et des insectes riches en énergie, et pesait moins d’une demi-livre – à peine plus lourd qu’une balle de baseball. Certains des plus grands singes d’Amérique du Sud, tels que les hurleurs et les muriquis, peuvent atteindre 50 fois ce poids.

« C’est de loin le plus petit singe fossile jamais découvert dans le monde », a déclaré Kay. Le seul espèce de singe vivant à ce jour, le ouistiti pygmée de la taille d’une tasse de thé, est plus petit « , mais à peine », a déclaré Kay.

Dans un article publié en ligne le 23 juillet dans le Journal de l’évolution humaine, l’équipe a surnommé l’animal Parvimico materdei, ou « petit singe de la Mère de Dieu River ».

À présent stockée dans les collections permanentes de l’Institut de paléontologie de l’Université nationale de Piura au Pérou, cette découverte est importante car elle constitue l’un des rares indices que les scientifiques ont d’un chapitre manquant dans l’évolution du singe.

On pense que les singes sont arrivés d’Afrique en Amérique du Sud il y a quelque 40 millions d’années, se diversifiant rapidement parmi les quelque 150 espèces du Nouveau Monde que nous connaissons aujourd’hui, dont la plupart habitent la forêt amazonienne. Cependant, la manière dont ce processus s’est déroulé est un peu mystérieux, en grande partie à cause d’une lacune dans les archives de singe fossile entre 13 et 31 millions d’années, avec seulement quelques fragments.

Parvimico se trouve dans cet écart. Le nouveau fossile remonte à 17 à 19 millions d’années, ce qui le place « dans l’époque et le lieu où nous nous attendions à ce que la diversification se produise chez les singes du Nouveau Monde », a déclaré Kay.

L’équipe participe actuellement à une autre expédition de collecte de fossiles dans l’Amazonie péruvienne qui se terminera en août, en concentrant ses efforts sur les sites fluviaux isolés peuplés de sédiments vieux de 30 millions d’années.

« Si nous trouvons un primat là-bas, ce sera vraiment une saleté payante », a déclaré Kay.

Jean-Nöel Martinez et Luis Angel Valdivia de l’Université nationale de Piura, Lauren Gonzales de l’Université de Caroline du Sud, Wout Salenbien et Paul Baker de la Nicholas School of the Environment de Duke, Siobhán Cooke de la Faculté de médecine de l’Université Johns Hopkins et Catherine Rigsby de l’Université East Carolina.

Cette recherche a été financée par la National Science Foundation (EAR 1338694, DDIG 0726134) et la National Geographic Society (subvention aux jeunes explorateurs 9920-16 et subvention Waitt W449-16).

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